Quando la febbre gialla del 1793 costrinse i ricchi a fuggire da Filadelfia

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11 giugno, 2020

 

Quando lo scoppio della febbre gialla del 1793 costrinse i ricchi a fuggire da Filadelfia

Tra i residenti neri di Filadelfia, molti rimasero indietro e furono arruolati per prendersi cura dei malati.

Sarah Pruitt

 

Durante l’estate calda e umida del 1793, migliaia di cittadini di Filadelfia si ammalarono gravemente, soffrendo di febbre, brividi, pelle itterica, dolori di stomaco e vomito tinto di nero dal sangue.

Alla fine di agosto, quando sempre più persone iniziarono a morire per questa misteriosa afflizione, i residenti più ricchi della capitale della nazione stavano fuggendo a frotte. La libera comunità nera della città, nel frattempo, rimase in gran parte indietro, e molti furono arruolati per aiutare a curare i malati.

“È chiamata febbre gialla, ma non è nulla di cui i medici abbiano mai conosciuto o letto”, scrisse il Segretario di Stato Thomas Jefferson nel settembre 1793.

 

Dibattito sulle cause della febbre gialla

Il molo di Arch Street a Filadelfia, dove furono identificati alcuni dei primi casi.

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All’epoca, nessuno conosceva le cause della febbre gialla, né come questa si diffondesse. Alcuni pensavano che fosse stata portata a Filadelfia da una nave che trasportava i rifugiati francesi fuggiti dopo una ribellione di schiavi a Santo Domingo (ora Haiti). Altri, tra cui il principale medico della città, il dottor Benjamin Rush, credevano che essa fosse originata dalle cattive condizioni sanitarie e dall’aria contaminata della città stessa.

Comunque fosse arrivata la malattia, nel 1793 i cittadini di Filadelfia cercarono disperatamente di evitarla.

Cominciarono così a tenersi a distanza gli uni dagli altri, evitando persino di stringere la mano. Si coprivano il viso con fazzoletti imbevuti di aceto o tabacco affumicato, che pensavano avrebbero impedito loro di respirare l’aria contaminata.

 

I soggetti benestanti fuggono dalla città

Coloro che avevano i mezzi per lasciare la città lo fecero rapidamente, incluso lo stesso dr. Jefferson.

Il presidente George Washington, tornato nella sua amata tenuta di Mount Vernon, attribuì la sua fuga alle preoccupazioni di sua moglie Martha.

Alexander Hamilton contrasse la febbre gialla all’inizio dell’epidemia, e lasciò la città con la sua famiglia, in direzione della loro casa estiva, a pochi chilometri di distanza. Anche la moglie di Hamilton, Eliza, si ammalò presto e i loro figli furono evacuati nella casa dei genitori di Eliza ad Albany, New York. Si ripresero entrambi sotto la cura del dottor Edward Stevens, un amico d’infanzia di Hamilton di St. Croix, che incontrò di nuovo a Filadelfia.

 

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Tra l’esodo di massa di circa 20.000 Filadelfi – all’epoca, quasi la metà della popolazione totale della città – durante l’epidemia di febbre gialla, vi erano molti medici della città, terrorizzati dal pericolo di ammalarsi.

Ma Rush, il medico professionista più importante del Paese, nonché firmatario della Dichiarazione di Indipendenza, rimase indietro, lavorando instancabilmente per trattare allo stesso modo i pazienti ricchi e quelli poveri. Rush perse sua sorella, a causa della malattia, e si ammalò egli stesso, anche se poi si riprese.

 

Controversi metodi di trattamento

Il Dr. Benjamin Rush

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Nonostante tutti i suoi sforzi, Rush aveva una imperfetta conoscenza della febbre gialla, così come chiunque altro, in quel momento. I suoi trattamenti, innegabilmente duri – tra cui il salasso, la “Polvere Sudorosa Mercuriale” e il vomito forzato – non frenarono la diffusione della malattia, e i critici sostennero che le sue terapie aumentassero solo la sofferenza dei suoi pazienti.

Questi critici includevano Hamilton, che impugnò la sua penna per diffondere i metodi più delicati prescritti dal suo stesso medico, che prevedevano il fare bagni freddi, bere vino Madeira e brandy caldo e ingerire grandi quantità di chinino (ossia, la “Corteccia peruviana”), secondo il biografo Ron Chernow.

Tuttavia, l’approccio omeopatico di Stevens si rivelò poco più efficace dei metodi più tradizionali di Rush, e la febbre gialla continuò a diffondersi. La malattia, al momento della sua scomparsa, nel novembre 1793, aveva ucciso 5.000 persone, ossia circa un decimo della popolazione di Filadelfia in quel momento, e aveva infettato centinaia di migliaia di altre persone. Nonostante le approfondite ricerche sulla malattia nei decenni successivi all’epidemia, ci sarebbe voluto più di un secolo – oltre che un selvaggio focolaio tra le truppe che combattevano la guerra ispano-americana – prima che il Dr. Walter Reed dimostrasse, nel 1900, che le zanzare portavano la febbre gialla.

 

La libera comunità nera di Filadelfia si prende cura dei malati

“I genitori abbandonano i loro figli non appena questi si infettano, e in ogni stanza in cui entri non vedi altro che un nero solitario o una donna, vicini ai malati”, scrisse Rush a sua moglie Julia, che si trovava a Princeton, nel New Jersey, con i figli della coppia, durante l’epidemia del 1793. “Molte persone spingono i loro genitori in strada, non appena questi si lamentano di un mal di testa”.

Come indica la sua lettera, Rush arruolò i membri della libera comunità afroamericana di Filadelfia per curare molte delle vittime della febbre e per fare gran parte del lavoro essenziale, necessario per far andare avanti la città durante l’epidemia. Lui e altri medici bianchi, inizialmente (ed erroneamente) credevano che gli afroamericani fossero immuni alla febbre gialla, a causa di presunte differenze biologiche basate sulla razza.

Rush era un ardente abolizionista, e aveva sostenuto gli sforzi della comunità nera della città per formare le proprie chiese, in segno di protesta per la segregazione di quelle a guida bianca. Guidati da Richard Allen, il co-fondatore della Chiesa Episcopale Metodista africana, e il suo collega ministro Absalom Jones, i volontari neri fornirono la propria cruciale collaborazione, durante l’epidemia di febbre gialla di Filadelfia.

Quando l’editore Matthew Carey, che faceva parte del comitato sanitario della città, pubblicò il suo resoconto dell’epidemia a partire dall’ottobre 1793, egli accusò i membri della libera comunità nera di Filadelfia di trarre profitto dall’epidemia, riportando che costoro rubavano persino dalle case delle vittime. In risposta, Allen e Jones pubblicarono il loro opuscolo agli inizi del 1794, confutando nei dettagli queste accuse.

Includendo le testimonianze oculari del lavoro svolto dai filadelfi neri per curare i pazienti, insieme alla dettagliata documentazione di pagamenti e spese, i due ministri costrinsero Carey a rivedere la sua cronaca dell’epidemia nelle edizioni successive.

Il lavoro di Allen e Jones fu il primo opuscolo protetto da copyright, scritto da autori neri, nella storia della Nazione. Intitolato “A Narrative of the Proceedings of the Black People, Durante il Late Awful Calamity a Philadelphia, nell’anno 1793”, esso documentò il razzismo e l’inadeguato trattamento che gli afroamericani liberi subirono, anche se essi giocarono un ruolo cruciale nella lotta contro la più grave epidemia per malattia nella storia dell’ancora giovane Nazione.

 

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Di

Sarah Pruitt

 

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